Cerámica artística: cuando la artesanía sigue el camino de la trascendencia

Desde que nací, he estado inmersa en un «término medio», suspendida entre el arte y el oficio de la cerámica. La ciudad italiana donde vine al mundo y crecí hasta mi adolescencia, llamado Caltagirone, está situado en la parte sur de la provincia de Catania (Sicilia), en lo alto de una colina de unos 650 metros de altura que domina un entorno típicamente árido en la parte norte y, menos escarpado y árido, en la parte sur.

Cerámica: entre la cultura tradicional y el espíritu artístico

Sin embargo, esta ciudad aparentemente anónima del interior de Sicilia, famosa por su larguísima escalinata de Santa María del Monte (también decorada en su totalidad con azulejos de cerámica), también ha sido siempre conocida por su larga tradición en la fabricación de mayólica (a menudo denominada «cerámica artística» para distinguirla de la cerámica industrial).

Panel de cerámica esmaltada que representa un grupo de barcos. Realizado por Raffaele Bonaccorso
Panel de mayólica vidriada que representa un grupo de barcos (R. Bonaccorso)

Caltagirone, patrimonio de la UNESCO por su cerámica artística

A lo largo de las estrechas calles (en dialecto,«carruggi») del centro histórico, siempre ha habido docenas y docenas de talleres artesanos en los que ceramistas hijos de ceramistas creaban sus obras, ocupándose de cada paso del proceso: desde la compra de las materias primas hasta la envoltura en hojas de periódico de las piezas vendidas. Mi familia paterna pertenecía a esta categoría, y, sin vanidad alguna, injustificada; además, desde que esta tradición ha terminado, puedo decir que ha gozado de una notoriedad sin parangón en los alrededores y en distintas partes de Italia.

Cuando aún gateaba en la gran casa de mis abuelos paternos, cuya planta baja se utilizaba íntegramente como taller y para la exposición de artefactos, me movía entre decenas de figuritas, paneles para colgar, platos, jarrones y cualquier otra creación que pudiera atraer a los paladares más finos de Caltagirone. Tanto mi abuelo (mi tocayo del «santo nombre«) y mi padre Raffaele (que, tras la Academia de Bellas Artes de Roma, alternó la enseñanza de la historia del arte con la creación de cerámicas) siguieron el camino que bordeaba, por un lado, la cultura artesanal transmitida a lo largo de los siglos y, por otro, la investigación artística y las formas de expresión siempre nuevas.

Formas expresivas de la cerámica artística de Caltagirone

Como suele ocurrir en estos casos, la cultura de un lugar definió reglas y normas de facto que, con el paso de los años, se transformaron de artilugios innovadores en patrones característicos reales. En otras palabras, lo propuesto por un alfarero, si se consideraba agradable, podía extenderse lentamente y convertirse en un modus operandi que pasaba a formar parte de la tradición artesanal local.

Jarrón decorado de mayólica
Jarrón de mayólica decorado con motivos típicos de la tradición calatina

Esta tradición incluye motivos florales basados en patrones repetidos y formas que se asemejan a las coloridas plumas de los pájaros. Además, los alfareros de Caltagirone, recordando, más por los libros de historia que en la práctica, la dominación árabe, se esforzaron a menudo por hacer jarrones de forma antropomórfica, representando a los llamados «moros» o a veces incluso personajes femeninos y caballeros de tradición normanda.

A pesar de la prevalencia de estas «normas», mi familia siempre se ha dedicado a una investigación artística muy original, evitando los enfoques que, aunque honraban la tradición, sacrificaban la creatividad. Todas las fotografías de este post (excepto el jarrón con motivos «típicos» – un regalo para la boda de mis padres) representan mayólicas fabricadas por mi padre y mi abuelo.

Grupo escultórico de Caltagirone que representa a dos sujetos campesinos. Realizado por Raffaele Bonaccorso
Grupo escultórico de mayólica esmaltada que representa a dos sujetos campesinos (R. Bonaccorso)

La fabricación de mayólicas a través de los ojos de un niño

Antes de hablar de otros detalles, merece la pena dedicar unas líneas a la fabricación de baldosas de mayólica. Debo prologar esto diciendo que nunca he participado «seriamente» en estas actividades. Aun así, mi asistencia continuada al taller es suficiente para haberme proporcionado un conocimiento razonablemente profundo.

La materia prima de la mayólica es la arcilla recogida en la zona de Caltagirone, purificada y consolidada en bloques homogéneos listos para la venta. Todos los alfareros reformaban en proveedores locales que vendían bloques en forma de paralelepípedo con una longitud de unos 60 cm y una base de unos 20 x 20 cm. Recuerdo una pila de ellos listos para su uso en un rincón del laboratorio.

Una vez definido el tema de la obra, se cortaba un bloque de arcilla (utilizando el sencillo pero muy eficaz método basado en un hilo tan fino como una cuerda de violín) y se llevaba a la mesa de trabajo. Toda la creatividad se desplegaba en aquel microcosmos sucio, lleno de herramientas, ollas, tarros, fotos de modelos pegadas en las paredes y una pequeña radio siempre encendida.

Un trabajo tan delicado como el de un relojero

A diferencia de la escultura en mármol, que procedía por sustracción y, por desgracia, a menudo era irreversible (aunque Miguel Ángel pudo evitar algunos «desastres» -como en el caso del Moisés conservado en la iglesia de S. Pietro in Vincoli de Roma- con hábiles estratagemas), el modelado en arcilla era generalmente un proceso que partía de las partes individuales y procedía por adición.

Por supuesto, también había que eliminar el exceso de arcilla, pero la mayoría de las veces creaban pequeños trozos de diversas formas para hacer un pelo, ahora un dedo, etc. El proceso era meticuloso y el nivel de detalle dependía en gran medida de la idea creativa del alfarero. Cuando se quería hacer, por ejemplo, una figurita realista, era necesario cuidar los detalles incluso de unos pocos milímetros. Mientras que, si se quisiera trascender el modelo «verista» (muy apreciado en Caltagirone) y refugiarse en el mundo caleidoscópico de un abstraccionismo «sin excesos de licencia», se podría proceder con una rapidez increíble, atendiendo más al conjunto que a los detalles individuales.

Tríptico basado en un tema sagrado. Creado por Giuseppe Bonaccorso
Tríptico en mayólica de tema sacro (G. Bonaccorso)

De la arcilla a la obra de arte

Una vez terminado el artefacto, se dejó secar durante varias horas. A medida que la arcilla perdía agua, se volvía sólida pero muy quebradiza. En ese momento, se podía proceder a la primera cocción para obtener la«terracota» de la jerga. De gris oscuro, el objeto adquirió un color entre marrón y rojizo y se volvió extremadamente duro e igualmente quebradizo.

Una gran cantidad de cerámica se ha detenido en esta fase, aunque, en general, se trata de artefactos de valor modesto destinados a usos no ornamentales. En cambio, los ceramistas artísticos de Caltagirone continuaron el proceso con uno o varios colorantes. El enfoque más sencillo se basaba en el cromado «en frío» o «en seco», que extendía un color opaco directamente sobre la arcilla. El resultado, muy característico, fue muy agradable, con tonalidades que se difuminaban en un tono pastel pero que, al mismo tiempo, no tenían brillo.

Detalle de un ángel de mayólica con cromado sin esmaltar. Fabricado en Caltagirone por Raffaele Bonaccorso
Detalle de un ángel de mayólica con cromado sin esmaltar (R. Bonaccorso)

Los procesos más elaborados

Si, por el contrario, se deseaba un resultado más brillante, era necesario un proceso de cromado bastante más laborioso. El objeto de terracota estaba, en primer lugar, esmaltado en blanco. Se sumergía en una cuba que contenía pintura líquida hasta que se empapaba, se limpiaba, se raspaba el esmalte de las partes portantes y se dejaba secar unas horas.

Se horneó por segunda vez en cuanto estuvo listo. El resultado fue un artefacto blanco completamente brillante que había perdido por completo la porosidad de la terracota. Con esta estratagema, se podría hacer un cromado brillante y de mil matices.

¡El «milagro» del color en marcha!

Los colores utilizados al principio de esta tercera fase se denominaban «lustri» en el argot dialectal y aparecían como líquidos de naturaleza metálica (incluido el oro puro) de color gris púrpura. En ese momento era imposible distinguir si se trataba de un azul o de un rojo, por lo que había que tener mucho cuidado. Una vez aplicada la nueva capa de color, esperaban unas horas más y luego informaban las piezas por tercera (y última) vez.

Las altas temperaturas fundieron los colores, revelando su carácter cromático y luminoso. Además, las inevitables manchas dieron lugar a decoraciones involuntarias y únicas que dotaron al objeto de un carácter moderno, respetando al mismo tiempo las principales características de la tradición calatina.

Belén de mayólica esmaltada de una sola pieza con tercera cocción. Fabricado en Caltagirone por Raffaele Bonaccorso
Belén de una pieza de mayólica esmaltada con tercera cocción (R. Bonaccorso)

No sólo jarrones o platos para colgar

La tradición calatina se basa firmemente en objetos «clásicos», como platos, jarrones o figurillas decorativas de diversa índole. Sin embargo, como ocurría a menudo en otros ámbitos de las bellas artes, muchas pistas procedían de la tradición religiosa: belenes, Madonnas con niños, ángeles, crucifijos, etc., llenaban paredes enteras.

Se puede afirmar que, hasta cierto periodo, casi todos los calatinos poseían al menos un pequeño artefacto religioso hecho de mayólica, ya fuera una estatuilla ornamentada, un ángel (también llamado «putting») o un crucifijo para utilizarlo como mesilla de noche en el dormitorio.

El enfoque típico de la cerámica de Caltagirone.

Pero a diferencia de la Via San Gregorio Armeno de Nápoles, también famosa por sus figuritas de belén, Caltagirone hizo honor a la tradición más clásica. Los artesanos no buscaban fotos de figuras políticas y del espectáculo para hacer nuevos y originales (obviamente también descontextualizados) belenes. Además de la Sagrada Familia y los animales de memoria evangélica, los protagonistas eran siempre pastorales y, como para actualizar el episodio, casi siempre vestían de forma «moderna» con pantalones y batas.

Crucifijo esmaltado realizado por Raffaele Bonaccorso
Crucifijo de mayólica esmaltada (R. Bonaccorso)

No faltaron, por supuesto, todos aquellos artículos apreciados por los fieles. En un contexto histórico y cultural en el que la iglesia católica desempeñaba un papel central en la vida cotidiana, las familias no limitaban su contacto con lo sagrado únicamente a la participación en ceremonias religiosas, sino que a menudo deseaban tener en casa pequeños «altares» (típicos de las devociones a las santas partículas o a la Virgen María) y pilas de agua bendita donde guardar medio vaso de agua bendita para hacer la señal de la cruz.

Pila mural de mayólica esmaltada. Fabricado por Raffaele Bonaccorso
Pila de agua bendita de mayólica esmaltada (R. Bonaccorso)

Sobre la cavidad en la que se introducía el agua bendita solían haber escenas con ángeles o el niño Jesús. Pequeñas composiciones en colores vivos y a veces llenas de drapeados animaban el bajorrelieve, dándole un movimiento delicado, similar a una brisa espiritual que rozara la frente del devoto.

Espacio para la experimentación

Aunque la tradición de Caltagirone siempre ha estado muy arraigada y ha condicionado a menudo la producción de cerámica, mi familia se ha distinguido a menudo por la experimentación artística de diversos tipos. Entre ellos, ocupa un lugar destacado el llamado » fumi», que entró en juego durante la cocción final del objeto.

Se preparó un cartucho de color en polvo similar a un petardo y, tras unas horas de cocción, se dejó caer con cuidado en el interior del horno a través de un orificio en la parte superior. Dada la altísima temperatura, el cartucho estallaría y el color (una mezcla de diferentes polvos) se esparciría por todos los objetos de cocción, solidificándose y volviéndose brillante.

Jarrón realizado con técnica experimental. Realizado por Raffaele Bonaccorso.
Jarrón de mayólica realizado con técnica experimental (R. Bonaccorso)

El resultado fue muy a menudo asombroso. La decoración primaria se mezclaba con motivos irregulares en tonos más variados, dando lugar a una pátina translúcida que cambiaba de color según el lugar y la iluminación.

Se trataba, por supuesto, de una técnica tan innovadora como arriesgada, ya que el resultado no era en absoluto controlable. No obstante, la mayoría de las piezas que han entrado en mi pasado están dotadas de una fascinación que trasciende los límites, a menudo estrechos, de la pura tradición para entrar de lleno en el panteón del arte figurativo.

Resumen de la historia de la mayólica siciliana

La mayólica es un tipo de cerámica vidriada con estaño que se originó en Oriente Próximo y se extendió por Europa durante la época medieval. Llegó a Sicilia durante la ocupación normanda en el siglo XI y pronto se convirtió en parte integrante de la tradición artística de la isla.

Los vibrantes y coloridos diseños de la mayólica siciliana reflejan diversas influencias de varias culturas, como la árabe, la bizantina y la normanda. Los intrincados dibujos representan un rico tapiz de motivos como flores, frutas, animales y formas geométricas, todos ellos hábilmente pintados a mano sobre la cerámica.

La mayólica siciliana ha ganado popularidad a lo largo de los siglos, convirtiéndose en un símbolo de la identidad siciliana y en una industria artesanal vital. La cerámica se utilizaba con fines decorativos y para objetos cotidianos como platos, cuencos y jarrones.

Caltagirone, situada en el centro de Sicilia, es famosa por su producción de mayólica. Ha sido un centro de artesanía cerámica desde el siglo XVII, con muchos talleres y hornos aún activos hoy en día. La espléndida escalera de Santa María del Monte, adornada con coloridos azulejos de mayólica, atestigua la devoción de la ciudad por esta antigua forma de arte.

La creación de la mayólica implica varios pasos complejos, como dar forma a la arcilla, aplicar el vidriado y pintar a mano los diseños. Cada pieza está meticulosamente elaborada por hábiles artesanos que han heredado sus técnicas y conocimientos de generaciones anteriores.

Hoy en día, la mayólica siciliana sigue encantando a lugareños y visitantes por igual. No sólo se considera una bella forma de arte, sino también un tesoro cultural que encarna la historia y las tradiciones de la isla. Poseer una pieza de mayólica siciliana es como poseer una pequeña parte del vibrante patrimonio de Sicilia.

En resumen, la historia de la cerámica en Sicilia es un relato de excelencia artística e importancia cultural. Desde sus orígenes en Oriente Medio hasta su floreciente presencia en la isla, la mayólica siciliana ha cautivado al mundo con sus intrincados diseños y vibrantes colores. Es un testimonio de la artesanía y la belleza intemporal que prosperan en la tradición cerámica siciliana.

Conclusiones

En esta breve reseña, espero haber resumido la mayoría de los aspectos peculiares de la cerámica artística de Calatino, en particular la realizada por mi familia. Este patrimonio cultural merece ser conservado y, lo que es más importante, valorizado y transmitido a las nuevas generaciones.

La nobleza de la escultura en mayólica de Caltagirone no es menos fascinante que la escultura en mármol o bronce, mucho más valoradas. Aun así, el cuidado, el proceso y el orgullo de mostrar sus creaciones hacen de la mayólica de Caltagirone un alarde que no teme comparación.

El arte no debe fijarse límites, salvo los de la estética, cuya naturaleza, sin embargo, es muy variable y está sujeta a revoluciones más o menos drásticas. La mayólica vive en el límite entre la tradición y la innovación, dejando florecer nuevas ideas y revalorizando lo que los maestros antepasados legaron a la posteridad.

La cerámica calatina, por tanto, no es ni debe ser un producto local, confinado a un círculo de pueblos, sino que debe globalizarse, superar barreras y establecerse por derecho propio como un arte vivo y vibrante transportado por el deseo de comunicar una realidad nobilísima y preciosa a todo aquel que tenga la sensibilidad de recibirla.


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